癌症免疫治療 ----- 內行人看門道(一)

產生癌細胞的主要原因:
人體的組織器官受到傷害時會進行修復,最典型的例子就是B型肝炎,當肝炎病毒侵入肝細胞引起肝細胞壞死時,肝細胞會進行再生與分裂,然而在每一次細胞的DNA複製與分裂、新生的過程都有可能產生基因突變,當基因突變造成細胞分裂新生無法控制,就變成所謂的腫瘤細胞;當腫瘤侵犯局部正常的器官或具有遠端轉移的特質時,就是令人色變的「癌症」了。

清除腫瘤細胞的
免疫巡弋系統:
由於人體經常暴露於外界環境中的各種傷害,例如:空氣中或食物中的各種有害物質,組織與器官的細胞在受傷後會進行修復,修復的的過程中會進行細胞分裂產生新的細胞中,然而在此過程中偶爾會意外的產生基因突變的異常細胞。血液與淋巴系統是人體主要的免疫系統,兩種系統具有各種的免疫細胞循環全身,負責執行病原體感染或毒物入侵時的免疫反應。當上述的異常細胞產生的時候,在血流中巡弋的自然殺手細胞 (nature killer cells) 與吞噬細胞會找到並處死這些異常細胞。這是人體針對癌變細胞的初級免疫反應,稱為先天性免疫(innate immunity ),先天性免疫不具有某一種癌細胞的特異性,這樣的免疫反應對體內的各種異常細胞(癌細胞)擁有一定程度的殺傷力,在多數的狀況下,它們可以順利完成清除異常細胞的任務,但是當它們失敗的時候便意謂著腫瘤甚至癌症的產生。

癌抗原與適應性
免疫細胞的因果關係:
當癌細胞被上述免疫細胞殺死後,部分被分解的細胞碎片(通常是蛋白或脂蛋白)就會成為代表該癌的癌抗原,接著人體就會啟動哺乳類動物特有的適應性免疫(adaptive immunity),由抗原傳遞細胞: 樹突狀細胞(dendritic cells: DC) 負責吞噬並處理這些癌抗原,再將它(們)傳遞給附近的T細胞。攜帶癌抗原的T細胞回流到附近的淋巴系統,再由輔助T細胞(helper T cells)分泌細胞激素,活化、刺激並大量增生具有該癌抗原特異性的細胞毒性T細胞 (cytotoxic T cells),接著這些細胞毒性T細胞便巡弋全身尋找具有這些抗原的癌細胞,將他們逐一消滅。適應性免疫具有抗原特異性(換言之,每一種 特定株細胞毒性T細胞只對具有該種癌抗原的癌細胞有殺傷力)是人體對抗腫瘤或癌症生成的重要武器。

癌症治療的兩次重大革命:
標靶治療與免疫治療
再完美的防禦系統都有失敗的時候,有一些聰明的癌細胞成功地躲過上述的兩道免疫防禦系統,形成致命的癌症。癌症的治療過去都以具有細胞毒性的化學藥物或放射治療為之,這種治療方式會同時傷害正常的細胞,副作用很大而且效果有限,直到10多年前標靶藥物的發明才真正地啟動了所謂的「精準醫療」(關於精準醫療將另有專文說明)。基本上,標靶藥物藥物能夠有效地抑制癌細胞的「驅動突變」(driver mutation )基因,阻止癌細胞的分裂;臨床上透過對癌細胞的基因檢測,找出癌驅動突變的基因點,再給予抑制該基因點的標靶藥物,這樣的治療方法可以有效的治療多種癌症,例如:肺癌、乳癌、血癌等,這是癌症治療的第一次重大革命,第二次革命就是最近幾年方興未艾的免疫治療(immunotherapy )。過去幾十年來,醫界一直相信透過誘發、改變或強化某些特異的免疫功能可以治療或至少控制癌症,可惜大多數的臨床試驗都是失敗收場,接著我們只針對兩種目前比較確定療效的免疫治療進行介紹((1)免疫檢查點抑制劑(immune checkpoint inhibitors)、(2)免疫細胞治療)。                                         (待續)


 
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